Deforestación y emisiones de gases de efecto invernadero derivados de la sustitución del aceite de palma por otros aceites vegetales.

Recientemente se ha publicado en la revista científica “Science of the Total Environment” un estudio titulado “Deforestation and greenhouse gas emissions could arise when replacing palm oil with other vegetable oils”. El cual pone de manifiesto que reemplazar las plantaciones de aceite de palma por otros cultivos vegetales puede promover la deforestación, cambios del uso de la tierra y emisión de gases de efecto invernadero.

El papel de los bosques desde el punto de vista de la ecología consiste en regular el clima, proporcionar un hábitat, mejorar la calidad del suelo, el aire y el agua y contribuir a la mitigación del cambio climático. Mediante el ciclo de carbono los bosques colaboran en la reducción de los efectos del cambio climático, lo que es crucial para alcanzar los objetivos de neutralidad climática necesarios para limitar el aumento de la temperatura global, según lo establecido en el Acuerdo de París.  En consecuencia, es primordial conservar y proteger los bosques actuales, considerando que numerosas zonas están amenazadas por el cambio climático, eventos extremos, actividades de tala ilegal y cambios en el uso de la tierra impulsados por la expansión agrícola.

Como bien es sabido los cultivos oleaginosos se encuentran entre los principales impulsores de los cambios del uso de la tierra, siendo un factor relevante en la pérdida de bosques tropicales primarios. El aceite de palma es el aceite vegetal más producido en el mundo, representando casi el 37 % del aceite vegetal producido anualmente a nivel mundial, seguido del aceite de soja, del aceite de colza y del aceite de girasol. Algunos de estos cultivos oleaginosos, en particular la palma aceitera y la soja, se encuentran entre los principales impulsores de los cambios mundiales en el uso de la tierra y la deforestación que afectan principalmente a las zonas tropicales.

El aceite de palma ha sido objeto de fuertes críticas debido a su presunta implicación en la pérdida de bosques tropicales primarios en los últimos diez años. Esta situación ha desembocado por un lado en una demanda de aceite de palma producido sin deforestación y por otra parte en un mayor interés por otros aceites vegetales como posibles alternativas, como el aceite de soja, de colza y de girasol.

En la actualidad, hay una demanda cada vez mayor de una cadena de suministro de aceite de palma que no contribuya a la deforestación. Esto implica la producción de aceite de palma con certificación sostenible, que proteja los ecosistemas ricos en carbono, como los bosques y las turberas, y que se evite la conversión de bosques pantanosos. Esto se ve respaldado por diversas iniciativas políticas a nivel global y local, como la Declaración de Ámsterdam, el Programa de Estándares de Combustibles Renovables de los Estados Unidos y el Reglamento de la Unión Europea 2022/996, que tienen como objetivo asegurar cadenas de valor y productos libres de deforestación. Como resultado, han surgido numerosos sistemas de certificación para el aceite de palma.

De igual manera, ha aumentado el interés hacia posibles sustitutos del aceite de palma, como pueden ser otros aceites tropicales, cultivos oleaginosos y grasas animales. Sin embargo, la disponibilidad, el precio, las condiciones de producción y las propiedades químico-físicas y organolépticas hacen que los aceites de soja, colza y girasol sean las posibles alternativas para aceite de palma.

El propósito de esta investigación es analizar los posibles cambios en el uso de la tierra y evaluar las emisiones de gases de efecto invernadero resultantes de sustituir el aceite de palma por otros aceites vegetales, y comparar los efectos en materia de deforestación e impacto medioambiental de los aceites vegetales alternativos con los efectos del aceite de palma de producción sostenible.

Para ello los autores del estudio plantearon tres escenarios en los ocho principales países productores de cultivos oleaginosos: Brasil, Estados Unidos, Argentina, Canadá, China, Ucrania, Rusia e India. En uno de los escenarios se reemplazaba el 25 % del aceite de palma, en otro se sustituía el 50 % del aceite de palma y en el último escenario se cambió el 100 % del aceite de palma.

Tras analizar los resultados obtenidos, se vio que reemplazar el aceite de palma por otros aceites vegetales no tendría ningún efecto útil en términos de reducción de emisiones globales y produciría un aumento de la deforestación en todo el mundo. En cambio, si la producción mundial de aceite de palma se desvinculara en su totalidad de la deforestación, sus emisiones de gases de efecto invernadero podrían reducirse hasta en un 92 %.

En conclusión, teniendo en cuenta que los recursos del plantea son finitos y que existe una fuerte competencia por su uso, es de gran importancia una gestión responsable de la tierra. Es fundamental conocer el impacto en términos de deforestación y de contribución al cambio climático que puede tener la sustitución del aceite de palma por otros aceites vegetales frente al uso de aceite de palma de producción sostenible y libre de deforestación. Por ello, los expertos recalcan que, a pesar de la insostenibilidad histórica de las plantaciones de palma aceitera, los resultados muestran que reemplazarlas por otros cultivos oleaginosos no es la solución más sostenible, cuestionando la sostenibilidad de aquellos productos libres de aceite de palma respecto al aceite de palma libre de deforestación.

Irene Castillo

Asesor científico

Bibliografía

Maria Vincenza Chiriacò, Nikolas Galli, Monia Santini, Maria Cristina Rulli. Deforestation and greenhouse gas emissions could arise when replacing palm oil with other vegetable oils. Science of The Total Environment, Volume 914, 2024, 169486. ISSN 0048-9697. https://doi.org/10.1016/j.scitotenv.2023.169486

The Amsterdam declaration: https://ad-partnership.org

The USA Renewable Fuel Standard Program: https://www.epa.gov/renewable-fuel-standard-program/overview-renewable-fuel-standard

The Regulation (EU) 2022/996: https://eur-lex.europa.eu/legal-content/EN/TXT/PDF/?uri=CELEX:32022R0996